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Economista Isabella Weber: “Empresas usam a inflação como desculpa para aumentar preços”

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Atualmente é uma das economistas mais requisitadas do mundo: Isabella Weber é especialista em tendências de preços e inflação – e é considerada a “inventora” do limite máximo do preço do gás. Ela recebeu o Prêmio Kurt Rothschild pelo seu trabalho. Tivemos o prazer de ter Isabella Weber para uma entrevista e conversar com ela sobre as consequências dos choques de preços, a margem de ação das empresas e as falhas dos políticos. E também como podemos gerir melhor os próximos choques de preços que estão para vir.

Kontrast.at: Sra. Weber, a Áustria tem sido o triste líder da inflação na Europa Ocidental há meses. Sentimos com muita força os preços altos quando fazemos compras em supermercados. Se comparar os preços dos mesmos produtos com os da Alemanha, o seu queixo cai. De onde é que isto veio? Os supermercados do nosso país inflacionam excessivamente os preços ou qual é a causa?

Isabella Weber: Não é que as empresas – como as cadeias de supermercados – tenham se tornado mais gananciosas da noite para o dia ou algo parecido. Estes aumentos de preços são simplesmente parte de uma economia de mercado capitalista em que as empresas querem obter lucros. E isso também significa que estas empresas aproveitam todas as oportunidades que podem para atingir esse objetivo. A este respeito, não estamos a lidar com uma mudança repentina de mentalidade ou algo semelhante. Em vez disso, experimentámos choques externos, choques de preços, causados ​​pela pandemia e pela crise energética.

1. FORAM OS CHOQUES DE PREÇOS EM ÁREAS SISTEMAMENTE IMPORTANTES QUE ACIONARAM A INFLAÇÃO EM GERAL

Kontrast.at: Agora poderia dizer que também houve crises de uma forma ou de outra nos anos anteriores. Porque é que a inflação disparou agora – especialmente na Europa – e permaneceu tão elevada?

Isabella Weber: Tivemos uma alta estabilidade de preços por cerca de 20 anos. Isso foi quase excecional. Foi um momento que coincidiu com a crise financeira de 2008/09. Houve grandes pacotes de estímulo económico e uma política monetária frouxa. Apesar disso, os preços permaneceram relativamente estáveis ​​e agora, de repente, temos esta inflação elevada. Porque é que? A minha conclusão é que ocorreram grandes choques de preços em áreas sistemicamente importantes que tiveram impacto noutras áreas. Portanto, é claro que o sector da energia é muito importante, mas também áreas como as matérias-primas, os transportes, etc. Ao mesmo tempo, temos de perguntar quem vai pagar por estes custos ou pelos choques de custos.

EM GERAL, O SECTOR EMPRESARIAL NA MAIORIA DOS PAÍSES CONSEGUIU TRANSMITIR ESTE CHOQUE DE CUSTOS. EM SUMA, ELES REPASSARAM OS PREÇOS MAIS ELEVADOS AO PRODUTOR E AO FORNECEDOR. VIA DE REGRA, AS MARGENS DE LUCRO FORAM MANTIDAS CONSTANTES. ISTO SIGNIFICA QUE QUANDO OS PREÇOS DA ENERGIA SOBEM – E COM ELES OS CUSTOS DO LADO EMPRESARIAL – E A MARGEM DE LUCRO PERMANECE CONSTANTE, OS LUCROS TAMBÉM SOBEM.

Tomemos como exemplo uma refinaria: a refinaria faz a mesma coisa de sempre. Ele processa o petróleo bruto em uma forma que possa ser usado. Se o preço do petróleo bruto subir, o custo de uma tonelada de petróleo continuará o mesmo. Mas se a margem permanecer constante, os lucros irão disparar. Eu diria que esse é o fenômeno mais geral.

Mas é claro que também houve estrangulamentos na cadeia de abastecimento que levaram a uma espécie de monopólio temporário. Todas as empresas de um sector sabiam, por assim dizer, que a concorrência tinha os mesmos problemas de abastecimento e reagiram aumentando os preços – porque sabiam que a concorrência não poderia prejudicá-los.

2. AS EMPRESAS CONSEGUEM REPARAR CUSTOS – NO FINAL, FUNCIONÁRIOS E CONSUMIDORES SÃO DEIXADOS A ARCAR COM O CUSTO DA INFLAÇÃO

Kontrast.at: Se as empresas conseguiram proteger os seus lucros em geral, quem são os perdedores?

Isabella Weber: Se considerarmos que o sector empresarial protegeu as suas margens e ao mesmo tempo os salários não acompanharam a inflação, então a situação é que são os trabalhadores como um todo que estão a suportar este choque de custos. Estes últimos vivem uma crise em que têm cada vez mais dificuldade em cobrir o aumento do custo de vida. Isto é particularmente dramático para os grupos de rendimentos mais baixos.

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Em geral, o sector empresarial conseguiu repassar os custos mais elevados e manter os lucros constantes. 
No final das contas, o consumidor paga o preço, argumenta a economista Isabella Weber. 
(Foto: Melissa Mumic)

O governo alemão optou por medidas como pagamentos únicos, ou seja, deixou intacta a própria tendência dos preços. Há alguns meses, o Banco Central Europeu (BCE) tomou medidas e aumentou a taxa de juro. Como avalia essa medida? Que consequências isso teve?

Isabella Weber: Em primeiro lugar, penso que é preciso compreender que os aumentos das taxas de juro foram uma intervenção massiva. Portanto, há uma intervenção política muito massiva na economia – mas através das taxas de juro, e não através da regulamentação dos preços. Se eu aumentar as taxas de juro a esta velocidade recorde, como foi feito agora, então, por um lado, isso irá criar uma situação em que os bancos terão oportunidades de obter lucros excessivos. Isto porque os aumentos das taxas de juro não foram imediatamente repercutidos nas poupanças, mas foram rapidamente repercutidos nos mutuários. Isso criou grandes oportunidades de lucro. Diz-se que isto é para combater a inflação, mas na verdade esse aumento das taxas de juro visa aumentar o desemprego. Isso porque os juros mais altos afetam a economia: os investimentos e as compras ficam mais difíceis.

NO FINAL, ISSO TAMBÉM SIGNIFICA REDUNDÂNCIAS. O DESEMPREGO MAIS ELEVADO, POR SUA VEZ, ENFRAQUECE A POSIÇÃO DO LADO DOS TRABALHADORES NAS NEGOCIAÇÕES SALARIAIS. FALA-SE, DE FORMA BASTANTE EUFEMISTICA, DE UM “ESFRIAMENTO” NO MERCADO DE TRABALHO. ISTO DEVERIA SOAR COMO UMA BRISA DE PRIMAVERA, MAS O QUE ELES REALMENTE QUEREM É QUE AS PESSOAS PERCAM OS SEUS EMPREGOS PARA QUE TENHAM MENOS MARGEM DE MANOBRA PARA EXIGIR SALÁRIOS MAIS ELEVADOS. NA MINHA OPINIÃO, ESTA É UMA FORMA EXTREMAMENTE PROBLEMÁTICA DE FAZER POLÍTICA. PORQUE ALIMENTA TENDÊNCIAS RECESSIVAS QUE JÁ SÃO VISÍVEIS NA EUROPA.

Os choques de preços e a política de taxas de juro exacerbaram a desigualdade no sector empresarial. Porque quando os consumidores têm de gastar todo o seu dinheiro para cobrir necessidades básicas, não sobra muito para gastar noutras coisas. As empresas estão a perceber isto – especialmente as mais pequenas, que não conseguem financiar-se no mercado financeiro e dependem de empréstimos bancários. A queda da procura está a ter um impacto enorme sobre eles.

3. FREIOS DE PREÇOS E IMPOSTOS SOBRE LUCROS EXCESSIVOS SERIAM (TERIAM SIDO) MEIOS EFICAZES DE COMBATE AO CHOQUE DE PREÇOS

Kontrast.at: Na sua opinião, qual teria sido a melhor alternativa para intervir na economia nesta crise?

Isabella Weber: Acho que primeiro teria sido importante estabilizar esses preços centrais ou o que também chamei de preços sistemicamente relevantes na minha pesquisa. Para que estes choques de preços não afetem todo o sistema e tenham todos estes efeitos em cadeia. Isso significa, por exemplo: Tributar lucros excessivos. Mas também pode significar a introdução de um limite de preços para amortecer o choque e evitar que todos estes efeitos de segunda ordem sejam desencadeados.

É claro que, no sector da energia em particular, estamos a falar de preços que afectam duramente tanto as empresas como as famílias. Se for uma situação, como tentei explicar, em que as empresas são capazes de reagir a estes choques nos preços da energia de tal forma que os seus volumes de lucros aumentam, então isso significa que, ao mesmo tempo, este choque nos preços da energia agrava indiretamente a inflação, para famílias.

A ESTE RESPEITO, PENSO QUE A ABORDAGEM DO LIMITE MÁXIMO DO PREÇO DA ENERGIA É DEFINITIVAMENTE BOA. PORQUE PROTEGE AS NECESSIDADES BÁSICAS. PORQUE PARTE DO CONSUMO DE ENERGIA DAS FAMÍLIAS RECAI NA ÁREA DAS NECESSIDADES EXISTENCIAIS. POSSO TENTAR AQUECER MENOS, MAS HÁ LIMITES PARA AS POTENCIAIS POUPANÇAS QUE PODEM SER FEITAS.

4. “PRECISAMOS DE UMA NOVA FORMA DE POLÍTICA DE ESTABILIZAÇÃO – QUE PROCURE ASSEGURAR AS NECESSIDADES BÁSICAS”

Kontrast.at: Acha que estas crises e choques agora têm prazo de validade? Ou elas vão nos manter ocupados por mais tempo?

Isabella Weber: Vivemos tempos de muita crise. Poderíamos dizer que vivemos numa época de múltiplas crises. As alterações climáticas são uma realidade. Eventos climáticos extremos já são uma realidade. A situação no Médio Oriente é extremamente precária. Existe o risco de uma expansão regional do conflito. A este respeito, é muito provável que ocorram novos choques. É, portanto, também necessário repensar a situação financeira e económica. Precisamos de encontrar uma forma diferente de reagir a estes choques. Vemos isso com aumentos nas taxas de juros. Às vezes levam à recessão. Então vem o próximo choque – e depois? Novas subidas nas taxas de juro, mais desemprego?

TEMOS QUE SAIR DESSA LÓGICA. PRECISAMOS DE PENSAR NUM NOVO TIPO DE POLÍTICA DE ESTABILIZAÇÃO QUE VISE PROTEGER AS NECESSIDADES BÁSICAS CONTRA ESTES CHOQUES DE PREÇOS.

5. OS POLÍTICOS NÃO DEVEM APENAS OLHAR E ESPERAR PELO MERCADO – DEVEM INTERVENIR SE NÃO FUNCIONAR

Kontrast.at: Como funciona essa “fuga”? Onde deve ocorrer a grande mudança?

Isabella Weber: Por exemplo, precisamos de uma estrutura diferente para o fornecimento de energia – então não seremos tão vulneráveis ​​quando se trata de choques nos preços do petróleo e do gás. Ao mesmo tempo, penso que também precisamos de formas de reagir a aumentos extremos de preços num curto espaço de tempo. Por exemplo, tendo processos de monitorização.

Se olharmos para o que aconteceu aos preços do gás: os preços já subiram dramaticamente no Inverno de 2021. Sebastian Dullien e eu publicámos artigos sobre o tema dos limites máximos dos preços do gás em Fevereiro de 2022. Porque mesmo nessa altura – antes da guerra contra a Ucrânia – ficou claro que estes preços do gás por si só poderiam provocar uma inflação de 2,5%. Mas os políticos não disseram “o gás é um preço sistemicamente relevante, temos de monitorizá-lo e reagir com medidas”. Eles simplesmente esperaram. No caso da Alemanha, até ao outono. No final, as necessidades básicas das pessoas não foram protegidas. Realmente é preciso repensar.

É claro que nem sempre é possível prever tudo com antecedência, mas há preços que se sabe que terão consequências graves se dispararem – e é preciso reagir imediatamente. A este respeito, é necessário um mandato para agir.

O QUE ESTAMOS A VER AGORA É QUE AS PESSOAS CONTINUAM A FAZER O SEU TRABALHO E A TRABALHAR – E AINDA ASSIM TÊM MEDO DE NÃO CONSEGUIREM MAIS SATISFAZER AS SUAS NECESSIDADES BÁSICAS. ISSO É QUEBRAR UM CONTRATO SOCIAL. OS ALICERCES SOBRE OS QUAIS SE CONSTRÓI UMA ECONOMIA DE MERCADO ESTÃO A SER ABALADOS.

6. ESTA INFLAÇÃO NÃO ESTÁ SÓ A ABALAR TODA A ECONOMIA, MAS TAMBÉM A DEMOCRACIA

Kontrast.at: Que outros perigos esses medos existenciais representam?

Isabella Weber: Bem, se não tiver mais certeza de que posso atender às minhas necessidades básicas, se tiver medos existenciais, então torno-me sensível a ideias raivosas e às vezes extremas. Podemos constatar que, em muitos países europeus, os partidos de direita radical ou de extrema-direita estão a viver uma recuperação que nos deveria dar uma pausa para reflexão. No final, a democracia também está sendo abalada.

É por isso que precisamos de uma alternativa. A alternativa significa intervir e repensar o Estado e a economia de tal forma que sejam atraentes para as muitas e seguras necessidades básicas.

Isabella Weber é professora de Economia na Universidade de Massachusetts, Amherst. Juntamente com Sebastian Dullien (Diretor Científico do Instituto de Macroeconomia e Pesquisa do Ciclo Económico (IMK) da Fundação Hans Böckler), recebeu este ano o Prémio Kurt Rothschild pela sua investigação sobre o limite máximo do preço do gás para combater a inflação.

Tradução adaptada de Artigo Patrocinado pela SCOOP.ME

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